SEMIR ZEKI # IDEAS # IDEE

NEUROESTHETICS       NEUROESTETICA

What is art, why has it been such a conspicuous feature of all societies, and why do we value it so much? The subject has been discussed at length without any satisfactory conclusion. This is not surprising. Such discussions are usually conducted without any reference to the brain, through which all art is created, executed and appreciated. Art is a human activity and, like all human activities, including morality, law and religion, depends upon, and obeys, the laws of the brain. We are still far from knowing the neural basis of these laws, but spectacular advances in our knowledge of the visual brain allows us to make a beginning in studying the neural basis of visual art.

Che cosa è l’arte, perché è stata una caratteristica costante di tutte le società, e perché la apprezziamo così tanto? L’argomento è stato discusso a lungo senza una conclusione soddisfacente. Questo non è sorprendente. Tali discussioni sono generalmente condotte senza alcun riferimento al cervello, attraverso il quale viene creata ogni arte, prodotta e apprezzata. L’arte è una attività umana e, come tutte le attività umane, compresa la morale, il diritto e la religione, dipende, e obbedisce alle leggi del cervello. Siamo ancora lontani dal conoscere le basi neurali di queste leggi, ma i progressi spettacolari nella nostra conoscenza del cervello visivo ci permette di iniziare a studiare le basi neurali dell’arte visiva.

The first step in this enquiry is to define the function of the brain and that of art. Many functions can be ascribed to both. One overall function, common to both, makes the function of art an extension of the function of the brain: the acquisition of knowledge, an activity in which the brain is ceaselessly engaged. Such a definition naturally steeps us in a deeply philosophical world, of wanting to learn how we acquire knowledge, what formal contribution the brain makes to it, what limitations it imposes and what neural rules govern the acquisition of all knowledge. This catalogue is not much different from that outlined by Immanuel Kant in his monumental Critique of pure Reason, save that Kant spoke exclusively in terms of the mind. And since the problem of knowledge is a principal problem of philosophy, it should also not surprise us that the great philosophers, from Plato onwards, have devoted significant parts of their work to discussions of art, through which knowledge is gained and imparted.

Il primo passo di questa indagine è definire le proprietà del cervello e quelle dell’arte . Molte delle proprietà possono essere attribuite a entrambe. Una  proprietà fondamentale , comune ad entrambi , rende la funzione dell’arte un’estensione della funzione del cervello : l’acquisizione di conoscenze , un’attività nella quale il cervello è incessantemente impegnato . Tale definizione ci immerge naturalmente in un mondo profondamente filosofico, voler imparare come noi acquisiamo la conoscenza , quale contributo formale il cervello fa di essa , quali limitazioni che essa impone e quali regole neurali regolano l’acquisizione di tutta la conoscenza . Questo catalogo non è molto diverso da quello delineato da Immanuel Kant nella sua Critica della ragion pura, salvo che Kant ha parlato  esclusivamente in termini di mente . E dal momento che il problema della conoscenza è un problema principale della filosofia , non ci dovrebbe sorprendere che i grandi filosofi , da Platone in poi, hanno dedicato una parte significativa della loro attività alle discussioni d’arte, attraverso cui la conoscenza viene acquisita e impartita .

Because knowledge has to be acquired in the face of constantly changing conditions, mutability is the cornerstone of the great philosophies of the West and East. But it is also the key problem for the brain in its quest for knowledge and for art, whose object, Tennessee Williams once said, was “to make eternal the desperately fleeting moment.” Neural studies are increasingly addressing the question of how the brain achieves this remarkable feat. The characteristic of an efficient knowledge-acquiring system, faced with permanent change, is its capacity to abstract, to emphasize the general at the expense of the particular. Abstraction, which arguably is a characteristic of every one of the many different visual areas of the brain, frees the brain from enslavement to the particular and from the imperfections of the memory system. This remarkable capacity is reflected in art, for all art is abstraction. John Constable wrote that “the whole beauty and grandeur of Art consists… in being able to get above all singular forms, particularities of every kind [by making out] an abstract idea… more perfect than any one original.” He could have been describing the functions of the brain, for the consequence of the abstractive process is the creation of concepts and ideals. The translation of these brain-formed ideals onto canvas constitutes art.

Perché la conoscenza deve essere acquisita a fronte di condizioni in continuo cambiamento, la mutevolezza è la pietra angolare delle grandi filosofie d’Occidente e Oriente . Ma è anche il problema chiave per il cervello nella sua ricerca di conoscenza e per l’arte, il cui oggetto, Tennessee Williams ha detto una volta , è stato ” per rendere eterno l’attimo fuggente disperatamente “. Studi neurali si rivolgono sempre più la questione di come il cervello raggiunge questo notevole specializzazione. La caratteristica di un sistema di acquisizione di conoscenza efficiente , di fronte a modifiche permanenti, è la sua capacità di astrarre , a sottolineare il generale a spese del particolare . Astrazione, che logicamente è una caratteristica di ognuna delle differenti aree visive del cervello , libera il cervello da asservimento al particolare e dalle imperfezioni del sistema di memoria . Questa straordinaria capacità si riflette nell’arte, per tutto l’arte è un’astrazione.  John Constable scrisse che “tutta la bellezza e la grandezza dell’arte consiste … nel riuscire a ottenere sopra di tutte le forme singolari , particolarità di ogni genere [ di ] fare fuori un’idea astratta … più perfetto di uno qualsiasi originale . ” Egli avrebbe potuto descrivere le funzioni del cervello , per la conseguenza del processo astrattivo è la creazione di concetti e ideali. La traduzione di questi ideali (cervello-formati) su tela costituisce arte.

Art of course, belongs in the subjective world. Yet subjective differences in the creation and appreciation of art must be superimposed on a common neural organization that allows us to communicate about art and through art without the use of the spoken or written word. In his great requiem in marble at St. Peter’s in Rome, Michelangelo invested the lifeless body of Christ with infinite feeling – of pathos, tenderness, and resignation. the feelings aroused by his Pietã are no doubt experienced in different ways, and in varying intensity, by different brains. But the inestimable value of variable subjective experiences should not distract from the fact that, in executing his work, Michelangelo instinctively understood the common visual and emotional organization and workings of the brain. That understanding allowed him to exploit our common visual organization and arouse shared experiences beyond he reach of words.

L’arte ovviamente, appartiene al mondo soggettivo. Eppure alle differenze soggettive nella creazione e l’apprezzamento dell’arte occorre sovrapporre una organizzazione neurale comune che ci permette di comunicare l’arte e attraverso l’arte senza l’uso della parola parlata o scritta. Nel suo grande requiem in marmo presso San Pietro a Roma, Michelangelo ha investito il corpo senza vita di Cristo con infinita sensazione – di pathos, di tenerezza, e la rassegnazione. i sentimenti suscitati dalla sua Pietà sono senza dubbio vissuti in modi diversi, e in intensità variabile, da diversi cervelli. Ma il valore inestimabile di esperienze soggettive di variabili non deve distrarre dal fatto che, nella esecuzione della sua opera, Michelangelo istintivamente ha capito l’organizzazione e funzionamento del cervello visivo ed emotivo comune. Quella comprensione gli ha permesso di sfruttare la nostra organizzazione visiva comune e ha suscito esperienze condivise al di là delle parole.

It is for this reason that the artist is in a sense, a neuroscientist, exploring the potentials and capacities of the brain, though with different tools. How such creations can arouse aesthetic experiences can only be fully understood in neural terms. Such an understanding is now well within our reach. The first step is to understand better the common organization of our visual and emotional brains, before we can even proceed to enquire into the determinants of neural variability. But there is little reason to doubt that a study of variability, of how a common visual activation can arouse disparate emotional states, will constitute the next giant step in experimental studies of the visual brain.

E ‘per questo motivo che l’artista è in un certo senso, un neuroscienziato, esplorando le potenzialità e le capacità del cervello, anche se con strumenti diversi. Come queste creazioni possono suscitare esperienze estetiche può essere pienamente compreso solo in termini neurali. Tale comprensione è ormai alla nostra portata. Il primo passo è quello di comprendere meglio l’organizzazione comune del nostro cervello visivo ed emotivo, prima ancora di procedere per indagare le determinanti della variabilità neurale. Ma non c’è motivo di dubitare che uno studio di variabilità, di come una attivazione visiva comune può suscitare stati emotivi diversi, costituirà il prossimo passo da gigante in studi sperimentali del cervello visivo.

In such a study neuroscientists would do well to exploit what artists, who have explored the potentials and capacities of the visual brain with their own methods, have to tell us in their works. Because all art obeys the laws of the visual brain, it is not uncommon for art to reveal these laws to us, often surprising us with the visually unexpected. Paul Klee was right when he said, “Art does not represent the visual world, it makes things visible.” We hope that the enormous international enthusiasm that a study of the neural basis of aesthetic experience has generated will prove an effective catalyst in encouraging the neural study of other human activities that may seem remote from the general discipline of neurobiology. It is only by understanding the neural laws that dictate human activity in all spheres – in law, morality, religion and even economics and politics, no less than in art – that we can ever hope to achieve a more proper understanding of the nature of man.

In questo studio i neuroscienziati farebbero bene a sfruttare ciò che gli artisti, che hanno esplorato le potenzialità e le capacità del cervello visivo con i propri metodi, hanno da dirci nelle loro opere. Perché tutta l’arte obbedisce alle leggi del cervello visivo, non è raro per l’arte di rivelarci queste leggi, spesso ci sorprende con il visivamente inaspettato. Paul Klee aveva ragione quando ha detto, “L’arte non rappresenta il mondo visivo, rende le cose visibili.” Ci auguriamo che l’enorme entusiasmo internazionale che uno studio delle basi neurali dell’esperienza estetica ha generato si rivelerà un efficace catalizzatore per incoraggiare lo studio neurale di altre attività umane che possono sembrare distanti dalla disciplina generale della neurobiologia. E ‘solo attraverso la comprensione delle leggi neurali che dettano l’attività umana in tutti gli ambiti – in diritto, la morale, la religione e anche dell’economia e della politica, non meno che in arte – che si possa mai sperare di raggiungere una più corretta comprensione della natura dell’uomo .

Semir Zeki

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